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Cyclotron

Un cyclotron est un équipement scientifique qui fait partie de la famille des accélérateurs de particules, de même que les accélérateurs linéaires, les synchrotrons, etc. Les accélérateurs peuvent avoir des tailles très variables, du téléviseur à écran cathodique (qui comporte un petit accélérateur d’électrons) au futur accélérateur LHC (large hadron collider) du CERN à Genève (centre européen de recherche nucléaire) qui fera 27 km de circonférence.
Un cyclotron, comme celui considéré pour le projet nantais, est composé d’un gros aimant circulaire (comme une boîte de camembert et son couvercle, l’un au-dessus de l’autre) d’environ quatre mètres de diamètre.
Entre ces deux pièces règne un champ magnétique qui fait tourner les particules et un champ électrique alternatif qui accélère leur mouvement à chaque tour : les particules décrivent des cercles de plus en plus grands. Lorsque le rayon de la trajectoire atteint la limite extérieure de l’aimant, les particules sont éjectées, guidées et focalisées jusqu’à une cible où elles produisent par réaction des éléments radioactifs.